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April de 2009

Lideres: Lorenzo Mendoza Giménez/POLAR

Joven veterano. A la cabeza de la mayor cervecera de Venezuela, Lorenzo Mendoza tiene una amenaza mucho más peligrosa que la caída del consumo y la crisis global: Hugo Chávez.

HERRAMIENTAS

No tuvo más remedio. Lorenzo Mendoza debió saltear etapas tras la sorpresiva muerte de su padre. Con solo 27 años asumió el duro desafío de tomar las riendas de Empresas Polar. A juzgar por los resultados, 16 años después, Mendoza puede sentirse satisfecho por la tarea cumplida. Polar, además de ser dueña de siete de los 10 productos más consumidos por los venezolanos, ha realizado inversiones en banca, hipermercados, petróleo y petroquímica. (Empresas Polar no fue incluida dentro del ránking debido a que cotiza en el mercado bursátil y su información financiera no está disponible).

Dueño de la Cervecería Polar, que cuenta con las marcas más vendidas de Venezuela, el país de mayor consumo per capita de América Latina, Mendoza se lanzó a la batalla por la cerveza en la región. Pero allí no le faltaron contratiempos. En Perú, Polar compró parte de Cervecería Backus & Johnston, pero, meses después, Bavaria –la principal cervecera de Colombia- y Cisneros adquirieron buena parte de las acciones de Backus. Luego de mantener una larga disputa judicial, la compañía de Mendoza Giménez vendió su parte a Bavaria por US$ 567,8 millones, un valor superior al que había comprado.

Si bien la experiencia de Empresas Polar en Sudamérica no tuvo hasta ahora el éxito esperado, la diversificación y expansión internacional le están permitiendo sortear mejor las dificultades que debió enfrentar la empresa en los últimos años en Venezuela. Allí, pesa un virtual congelamiento del precio de los alimentos desde hace más de cinco años, y los márgenes se están tornando cada vez más estrechos.

En ese marco, los cruces de la empresa de Mendoza con el gobierno de Hugo Chávez no tardaron. A comienzos del año pasado, Polar denunció que guardias nacionales habían retenido en forma ilegal 27 camiones con varios alimentos de la canasta básica y 165 toneladas de harina precocida de maíz. Días después, Chávez amenazó con que “aquel monopolio que sea sorprendido in fraganti acaparando debe ser intervenido de inmediato y tomado bajo control del gobierno”. Pero los analistas creen que eso no sucederá. “Polar está en un sector estratégico como el de la distribución de alimentos que quiere ser controlado por Chávez, pero el gobierno no ha ido a una confrontación directa porque sabe que es una empresa altamente valorada por los venezolanos, a diferencia de lo que sucede con otras compañías”, dice Asdrúbal Oliveros, director de la consultora Ecoanalítica, en Caracas. “Esa es la mayor fortaleza de Polar; una nacionalización de la empresa implicaría un alto costo político para Chávez”. Pese a esta visión, el gobierno mantiene la presión sobre la empresa para que produzca más productos a precios regulados.

En los primeros días de marzo, una planta arrocera de la compañía fue intervenida por militares bajo la acusación de acaparamiento de un alimento con precio controlado. Al cierre de esta edición, los abogados de Polar habían anunciado acciones legales para defenderse de lo que consideraron una medida inconstitucional, mientras el presidente de las Empresas Polar le pidió al jefe de Estado una audiencia para acercar las posturas.

Pero si bien las peores amenazas del gobierno venezolano están aún lejos de pasar a los hechos, Mendoza no baja la guardia, menos después del incidente de la planta de arroz. Ingeniero industrial graduado en la Universidad de Fordham, en Nueva York, y con un MBA en la Escuela Sloan del MIT, sabe que su empresa está en la mira del gobierno venezolano. A su favor cuenta con una larga experiencia forjada en las turbulencias de la economía venezolana. Con una fortuna personal que la revista Forbes estima en US$ 5.000 millones, Mendoza debió jugar en primera con edad de juvenil. Hoy, esas lecciones aprendidas, algunas a los golpes, constituyen su principal activo.

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